Il blues (parte I)

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“I bianchi non hanno il blues, perché i bianchi non hanno nulla di cui preoccuparsi”….Aveva le idee molto chiare Leadbelly (“Pancia di piombo”), storico chitarrista americano, che parlava del blues come…

…di un pesante fardello che ti rende inconsolabile, ti toglie l’appetito e il sonno e che – quando arriva – va salutato come fosse una persona: “Buongiorno blues, come andiamo oggi?”

Leadbelly e molti altri credevano che fosse questo enorme peso che tirava fuori da dentro la sua musica. Sicuramente c’è del vero. Molti cantanti blues vissero vite spericolate e maledette, durante le quali poteva scapparci qualche visita in carcere. In ogni caso, il blues è stato il genere musicale interpretato da alcuni dei più straordinari cantanti e musicisti che siano mai esistiti.

La parola “blues” – il cui significato è tristezza, depressione – deriva dall’espressione “to have the blue devils” (letteralmente: avere i diavoli blu) col significato di “essere triste”. La musica blues è quindi generalmente legata ad un sentimento di infelicità e malinconia.

Cominciamo dalle origini del blues, quello acustico o “unplugged” (senza spina), perché non c’erano spine a cui attaccarsi. Poi è arrivata l’elettricità, le chitarre elettriche, gli amplificatori, le distorsioni, i Rolling Stones, gli americani che copiano gli inglesi che copiano gli americani, gli assoli interminabili, la sfrontatezza dei solisti, gli amplificatori più grandi, i Led Zeppelin, ecc. ecc.. .. tutte cose che hanno le loro radici nella musica inventata dagli schiavi africani portati in America.

Nessuno sa esattamente come sono state le forme originali del blues, ma sicuramente erano simili alla musica dell’Africa centro-orientale dell’Africa (vedi due esempi provenienti da Ghana – video sopra – e Mali), da cui provieniva la maggior parte degli schiavi finiti in Nord America. Quando il blues cominciò ad essere registrato su disco, la sua struttura di base era stata già impostata (dodici battute e blablablabla). Durante gli anni ‘20 e ‘30 diversi musicisti blues pubblicarono dischi per un mercato esclusivamente per i neri, con il nome di “Dischi di razza”. Ma successivamente la maggior parte di questi musicisti finì nell’oblio. A partire dagli anni ’60 nacque un interesse per il blues primordiale e cominciarono ricerche per trovare le voci registrate in vecchi dischi a 78 giri. Cercare musicisti che avevano registrato qualche disco 30 o 40 anni prima e non avevano mai lasciato le zone rurali non deve essere stato semplice: un’odissea di domande in villaggi e piantagioni. Alcuni apparvero: Bukka White, Son House e Mississippi John Hurt, ma altri erano già morti o rimasti nascosti nelle loro piantagioni di cotone. La maggior parte delle immagini dei grandi cantanti blues acustico sono datate dopo la loro riscoperta … sorprendentemente quasi tutti erano ancora attivi: suonavano e cantavano come facevano decenni prima.

Son House – due video: Death Letter Blues e Grinnin’ in Your Face
Son House è uno dei primi…faceva parte del gruppo di “vecchi” a cui guardavano ragazzini come Robert Johnson (non smettete di ascoltare la sua musica!!!). Aveva registrato la prima volta negli anni ’20 e poi negli anni ’60, dopo decenni di oblio, durante i quali sembra che il tempo per lui non sia passato. Né era cambiata la sua voce “cavernosa”, il suo ritmo né la sua chitarra sorprendente. Penso che tutti, sia chi suona la chitarra come chi non lo ha mai fatto, farà fatica a collegare il movimento delle mani con quello che si sente…ma le cose sono proprio come si vedono! La particolare chitarra di metallo, detta “Dobro”, è l’invenzione di due fratelli polacchi che volevano più volume. A tal fine, i fratelli inserirono nel corpo della chitarra una specie di campana che funziona da altoparlante meccanico. A molti musicisti blues, che spesso suonavano davanti ad un pubblico irrequieto, piaceva l’idea di aumentare il volume della loro musica e iniziarono ad utilizzare il “Dobro” (Bukka White lo usa nel video qui sotto).

Bukka White – Aberdeen Mississippi Blues
Bukka White è un animale, quello che fa qui è inimitabile. Passeggeri, tutti a bordo! Questo sta andando a tutta!

Mississippi John Hurt – You got to walk that lonesome valley

Un altro stile completamente diverso. Se Son House e Bukka White sono energia e suoni aggressivi, Mississippi John Hurt è eleganza e leggerezza. Nato nel XIX secolo, non ascoltò mai dischi, se non i suoi, al momento di registrarli, negli anni ‘20 e quando venne riscoperto, alla fine degli anni ‘50. Per questo fu influenzato solo dai musicisti che passavano dalla sua città che dovevano essere abbastanza pochi. Quando negli anni Sessanta tornò ad esibirsi in pubblico fu sorpreso di avere tanti seguaci così devoti e così bianchi…Fu amato dai leader del movimento folk di protesta (il video è registrato in un programma di Pete Seeger).

Big Bill Broonzy – 3 Songs
Big Bill non lo riscoprì nessuno. Fu al centro della musica dagli anni ’20 fino alla sua morte pochi mesi dopo la registrazione di questo video. E ‘stato un chitarrista eccezionale, con una voce straordinaria. Oltre a registrare molte canzoni da solo, all’inizio della sua carriera incise spesso accompagnato da bande di swing. Fu uno dei primi a “elettrificare” la sua chitarra e negli anni ‘40 e ‘50 appare in centinaia di registrazioni, solo o come accompagnatore. Negli anni ‘50 recuperò il suo stile originale, tornando al vecchio blues rurale. In questo video interpreta tre canzoni, tra cui “Hey, hey” che poi ha rifatto Eric Clapton (abbastanza bene, anche se non regge il confronto)

Sonny Terry & Brownie McGhee – Hootin ‘Blues
Rispetto ai precedenti, Sonny Terry e Brownie McGhee sono giovani. Hanno iniziato a registrare a partire dagli anni ‘40. Sfortunatamente Sonny Terry era cieco. Perse i due occhi da bambino, a distanza di un anno, uno dall’altro, per qualche sassata o robe del genere. Cominciò a registrare accompagnando  musicisti blues e folk che si univano ai neri (Woody Guthrie). Brownie McGhee era solo un po’ zoppo. Insieme hanno formato un duo blues dallo stile molto riconoscibile. Entrambi erano di prima categoria … in questo video non si sente cantare B. McGhee, ma qui si può vedere che era un grande. Il video l’ho scelto perché mi piace l’ambiente divertente di una festa con balli, animata da musicisti blues (presumibilmente tutti si sono formati così!), ma anche per l’esibizione S. Terry con armonica e strilli…uno spettacolo!

John Cefa e Phil Wiggins – Blues Richmond
… e questi due sono ancora più giovedì! Questa coppia segue lo stile chitarra-cantante più armonica resa popolare da S. Terry e B. McGhee, ma con uno stile molto personale. Hanno continuato a suonare fino a pochissimo tempo fa, quando J. Cefa è morto nel 2009. Si tratta di musicisti impressionanti. Ho scelto questo video, anche se incompleto, per il fantastico assolo di armonica. Su You Tube si trovano diversi video di P. Wiggins che suona con genitori nella festa della scuola dei loro figli o grigliate nei bassifondi da film americani (sono davvero così?). Credo che per i musicisti blues, sarà un sollievo poter continuare a suonare questa musica straordinaria senza dover per forza essere un ubriacone maledetto, che si esibisce in qualche locale fumoso in un angolo buio della città, prima di passare qualche anno in carcere per omicidio.

Whistler Jug Band – Bed foldin’
Il Jug Band (La banda della caraffa) sono un po’ la versione più allegra e leggera del blues. Tra gli strumenti utilizzati, oltre a chitarre, banjo, mandolini ci sono caraffe che danno il nome al gruppo, kazoo e assi per lavare….

Washboard Rhythm Kings – Washboard
Questo non è esattamente blues … Sarebbe piuttosto un gruppo di swing. Ma ho voluto metterlo qui per mostrare un maestro della tavola da lavare (metteteci un paio di calzini e vedrete che bianco splendente!). Questo attrezzo-strumento fu utilizzato come percussione in numerose registrazioni di blues acustico, ma poi la batteria l’ha ucciso. Ci sono anche stelle del blues che erano maestri della tavola da lavare come Washboard Sam.

Albert Ammons & Pete Johnson – Boogie Woogie Dream
…si faceva il blues anche con il pianoforte. E alcuni de pianisti blues cominciarono ad andare più veloce, più veloce, sempre più veloce e così nacque il Boogie Woogie. Quando alcuni ragazzi bianchi con il parrucchino e i capelli a banana, cominciarono ad imitarli e cambiarono il nome alla musica, si disse che avevano rivoluzionato il mondo. Il mondo può darsi, ma di sicuro non avevano rivoluzionato la musica: stavano semplicemente riproducendo cose che altri stavano facendo da vent’anni stava facendo. P. Johnson e A. Ammons sono tra i pianisti di boogie woogie più noti, e nel video si vede chiaramente il perché…chi ha messo le mani su un pianoforte può capire cosa significhi fare quello che fanno loro.

Jesse Fuller – San Francisco Bay Blues

Infine, un marziano. Non è il blues acustico, J. Fuller mette la spina alla sua chitarra…ma vale la pena. Quest’uomo suona – in un’unica canzone – chitarra, basso, percussioni, armonica e kazoo e tutto suona come un gruppo. Guardate i piedi! Prima di iniziare, come nulla fosse, dice: “Adesso vi suono questa canzone, con cui ho fatto un sacco di soldi”. E chissà quanti altri ne avrebbe guadagnati se fosse stato ancora vivo quando Eric Clapton registrò la sua versione.

Dischi in Spotify

Robert Johnson- King of the Delta blues singers (1961)
Blind Willie McTell- The ultimate collection (2009)
Blind Willie Johnson- The soul of a man (2010)
Leadbelly- Legends (2010)
Varie – Broadcasting the blues: black blues in the segregation era (2006)

[contributo della rivista catalana El Criteri gemellata con L'Undici]

[traduzione dallo spagnolo di Gian Pietro Miscione]

Leggi la 2ª parte della storia del Blues

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2 commentiCosa ne è stato scritto

  1. beppe

    molto bello questo post sul blues. È la Musica-Madre che allatta e da sollievo, è l’esorcismo contro la sofferenza e la realizzazione di uno dei sogni più ambiti dai popoli: la Libertà!

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